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Caso Normativo de Ley de Herencia y Cuota Viudal [2010-07-12]

Decisiones del Tribunal Supremo de Puerto Rico

Angel Francisco Clavelo Perez, Peticionario v. Gloria Ester Hernandez Garcia, Recurrida

CC-2007-1166

TRIBUNAL SUPREMO DE PUERTO RICO

2010 TSPR 4; 2010 PR Sup. LEXIS 6

19 de enero de 2010

HISTORIA-PREVIA: [*1] Materia: Liquidacion de Usufructo Viudal. Tribunal de Apelaciones: Region Judicial de Arecibo. Jueza Ponente: Hon. Nydia M. Cotto Vives.

ABOGADOS: Abogado de la Parte Peticionaria: Lcdo. Sixto Roman Torres.

Abogado de la Parte Recurrida: Lcdo. Jorge L. Marchand Heredia.

JUECES: Opinion del Tribunal emitida por la Jueza Asociada senora FIOL MATTA. El Juez Asociado senor Rivera Perez concurre sin opinion. El Juez Asociado senor Martinez Torres esta inhibido.

OPINION-POR: Liana Fiol Matta

OPINION: En San Juan, Puerto Rico, a 19 de enero de 2010.

Tenemos ante nuestra consideracion un asunto sobre el cual no nos hemos expresado hasta el presente. Se trata del efecto que pueda tener el matrimonio del conyuge superstite sobre el usufructo viudal. Especificamente, debemos resolver si en nuestro ordenamiento juridico el usufructo viudal, que es la legitima del conyuge superstite, se extingue al este contraer nuevas nupcias. n1 Exponemos los hechos segun fueron estipulados por las partes.

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n1 Hemos resuelto que un causante no puede imponer, en un testamento y como condicion para que el conyuge superstite reciba su legitima, el que este no contraiga nuevas nupcias. Vease: Diaz Lamoutte v. Luciano, 85 D.P.R. 834 (1962). Por otro lado, en Luce & Co. v. Cianchini, 76 D.P.R. 165 (1954), resolvimos que la viuda no acepto el usufructo que el causante le ofrecio en testamento, con la condicion de que permaneciera viuda, sino que opto por el usufructo legal, por lo cual no estaba obligada a cumplir condicion u obligacion alguna. La controversia en el caso que hoy atendemos es distinta a las que ya hemos resuelto, en tanto aqui se plantea el matrimonio del viudo como causa de extincion del usufructo viudal en la sucesion intestada.

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[*2]

I

El 19 de agosto de 1995, el Sr. Angel Francisco Clavelo Perez contrajo matrimonio con dona Amelia Garcia Peraza, madre de Gloria Esther Hernandez Garcia. Seis anos despues del casamiento, el 13 de junio de 2001, dona Amelia fallecio intestada y el Tribunal de Primera Instancia declaro como unicos y universales herederos, a la senora Hernandez Garcia y al senor Clavelo Perez, a quien reconocio como viudo. Desde el fallecimiento de dona Amelia, la senora Hernandez Garcia tiene el control exclusivo de los bienes del caudal, que consisten en dinero depositado en cuentas bancarias y bienes inmuebles dedicados al negocio de alquiler.

El senor Clavelo Perez contrajo matrimonio nuevamente el 4 de junio de 2002. Tres anos despues, la senora Hernandez Garcia le entrego un cheque por $ 16,666.00, con el proposito de conmutar y satisfacer su cuota viudal usufructuaria. Por estar en desacuerdo con la cantidad del pago, el senor Clavelo Perez endoso el cheque y se lo devolvio a la senora Hernandez Garcia. En vista de que los legitimarios de dona Amelia no lograron un acuerdo sobre el valor de la cuota usufructuaria, el senor Clavelo Perez presento, en el Tribunal de Primera Instancia, una demanda [*3] sobre liquidacion de usufructo viudal. Tras varios tramites procesales, la senora Hernandez Garcia solicito la desestimacion de la reclamacion, bajo el fundamento de que el senor Clavelo Perez no tenia derecho a recibir el usufructo viudal porque habia contraido nuevas nupcias. Argumento que la condicion precedente para que naciera el derecho a la cuota usufructuaria es la viudez y como el senor Clavelo Perez ya no era viudo, no tenia derecho a dicha cuota.

Estipulados los hechos y trabada la controversia, el Tribunal de Primera Instancia resolvio que en nuestro ordenamiento juridico no hay disposicion legal que requiera que la legitima del viudo se extinga al este contraer nuevas nupcias. Por lo tanto, le ordeno a la senora Hernandez Garcia pagarle al senor Clavelo Perez la cuota usufructuaria que le correspondia. n2

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n2 El Tribunal de Primera Instancia le concedio al senor Clavelo Perez $ 144,604.24 en pago del valor conmutado de su cuota usufructuaria sobre los bienes inmuebles y el capital liquido. Ademas, le otorgo $ 16,116.67 en concepto de una tercera parte de los canones de alquiler devengados por los inmuebles, desde la fecha de la muerte de la causante hasta mayo de 2007. Finalmente, el tribunal adjudicador le ordeno a la heredera satisfacerle al viudo $ 483.33 mensuales, a partir de junio de 2007, hasta que la sentencia adviniera final y firme, en concepto de la tercera parte de los canones de alquiler devengados. Cada plazo que no sea satisfecho, devengara intereses desde que se venza hasta su saldo total. El Tribunal de Primera Instancia ordeno, tambien, el pago de $ 6,000.00 en concepto de honorarios de abogado por temeridad y $ 1,277.25 por los honorarios estipulados del tasador. Estas dos sumas no se impugnan, ni en el recurso de apelacion presentado ante el Tribunal de Apelaciones ni en el recurso de certiorari presentado ante nosotros.

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[*4]

Insatisfecha con la sentencia del foro de instancia, la senora Hernandez Garcia acudio al Tribunal de Apelaciones y alego, en esencia, que aquel foro habia errado al concluir que el derecho al usufructo viudal no se extingue cuando el viudo contrae matrimonio. El tribunal intermedio apelativo resolvio que el derecho al usufructo viudal termina cuando el viudo contrae nupcias. Concluyo, por tanto, que el senor Clavelo Perez solo tenia “derecho a disfrutar de la cuota usufructuaria viudal hasta la fecha en que contrajo nuevas nupcias y su estado civil paso de soltero [por viudez] a casado”. Asi, el Tribunal de Apelaciones devolvio el caso al tribunal de instancia para que se hiciera el computo de la cuota usufructuaria desde la muerte de la causante hasta la fecha en que el senor Clavelo Perez contrajo nuevo matrimonio.

Inconforme, el senor Clavelo Perez recurre ante nosotros, mediante recurso de certiorari y alega que el Tribunal de Apelaciones erro al limitar o restringir su derecho a percibir la cuota usufructuaria viudal porque contrajo matrimonio, ya que esto constituye “pretericion de la legitima viudal y un discrimen por razon de matrimonio prohibido por la Constitucion [*5] del Estado Libre Asociado”.

Expedimos el auto y, luego de un detenido examen del expediente y el derecho aplicable, estamos en posicion de resolver.

II

A

Siempre que nos enfrentamos a una controversia nueva, relativa a una figura juridica compleja, es necesario estudiarla y analizarla en todos sus detalles. En este caso es particularmente imprescindible estudiar el desarrollo historico de los derechos sucesorios del conyuge viudo, porque, segun explica Cano Tello, estos surgieron “en un marco juridico social producto de una epoca y [estan] mas influidos que otras instituciones por criterios morales, religiosos y filosoficos mayoritariamente aceptados en determinado momento”. n3

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n3 C.A. Cano Tello, El articulo 834 del Codigo Civil desde la perspectiva de los derechos historicos y de los nuevos principios del derecho de familia espanol, en Centenario del Codigo Civil (1889-1989), Madrid, Ed. Centro de Estudios Ramon Areces,1990, T. I., pag. 393. El origen de los derechos sucesorios del conyuge viudo es bastante moderno porque su proposito o finalidad era atendido por las instituciones del Derecho de familia de las legislaciones historicas. F. Puig Pena, Compendio de derecho civil espanol, 3ra ed., Madrid, Ed. Piramides, 1976, T. VI, pag. 479. Entre dichas instituciones podemos identificar la dote romana de la mujer o la germanica del marido y los sistemas de comunidad matrimonial de bienes.

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[*6]

Nuestro recorrido historico comienza durante la dominacion romana del territorio que actualmente es Espana, pues es en esa epoca que la doctrina identifica por primera vez una institucion afin al usufructo viudal. Las leyes romanas no le reconocian ningun derecho hereditario al conyuge superstite en la sucesion del premuerto, hasta que en tiempos del emperador Justiniano se introdujo la cuarta marital a favor de la mujer que no aporto dote, es decir, la esposa pobre. n4 Mas tarde, en la Novela 117, publicada en 541, se le atribuyo a la mujer el derecho en propiedad a dicha cuarta parte, cuando el marido muerto no tuviese descendencia y solamente el usufructo cuando la tuviese. n5

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n4 F.V. Bonet Ramon, Compendio de Derecho Civil, Madrid, Ed. Revista de Derecho Privado, 1965, T. V., pag. 614. Vease ademas: L. Roca-Sastre Muncunill, Derecho de Sucesiones, 2da ed., Barcelona, Ed. Bosch, 1997, T. II, 277.

n5 F.V. Bonet Ramon, op. cit..

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A los romanos le sucedieron los godos, quienes invadieron [*7] la peninsula iberica hace mil quinientos anos. n6 Entre los germanos, primero por costumbre y despues mediante legislacion, la viuda participaba en los bienes hereditarios del marido difunto. n7 Pero, en este caso, era porque en dicha civilizacion se miraba a la mujer con “benevolencia”, lo cual elevaba su dignidad dentro de la familia. n8 Por eso, en el estatuto godo conocido como el Fuero Juzgo, redactado en Castilla en 1241, se le asigno a la viuda una cuota igual a la que por legitima recibirian sus hijos legitimos de la herencia paterna, mientras no contrajere nuevo matrimonio, pero con independencia de su posicion social y economica. n9 La viuda tenia este derecho solamente cuando habia hijos, porque lo que pretendia asegurar este cuerpo legal era la conservacion de la familia.

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n6 M. Rodriguez Ramos, Breve historia de los codigos puertorriquenos, 19 Rev. Jur. U.P.R. 233, 234 (1950).

n7 Id.; C.A. Cano Tello, op. cit., pag. 394. De hecho, se entiende que el usufructo universal de caracter legal, no reciproco, tiene su origen en las legislaciones germanicas de la Edad Media. L. Roca-Sastre Muncunill, op. cit.. Entre las leyes barbaras que primero acogieron como ley escrita los derechos sucesorios entre conyuges, a traves de la concesion de cuotas en usufructo a favor de la viuda, encontramos la Lex Wisigothorum, Lex Baiovariorum y Lex Burgundiorum. L. Roca-Sastre Muncunill, op. cit., pags. 277-278; C.A. Cano Tello, op. cit., pag. 394. De otra parte, el derecho islamitico, dentro de su escaso influjo sobre el derecho europeo moderno, ofrece un precedente importante al otorgar al conyuge viudo derechos legitimarios en la sucesion del premuerto. F.V. Bonet Ramon, op. cit., pag. 614; C.A. Cano Tello, op. cit., pag. 394.

[*8]

n8 Q. Mucius Scaevola, Codigo Civil Comentado y Concordado Extensivamente, Madrid, Imprenta de Ricardo Rojas, 1898, T. XIV, pag. 558.

n9 L. Roca-Sastre Muncunill, op. cit., pag. 278.

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Asi las cosas, en el siglo ocho, los moros invadieron la mayor parte del territorio espanol, terminando con ello la dominacion germana en la peninsula. n10 Entonces, durante todo el periodo de reconquista, que se extendio hasta el siglo XV, la nobleza o regiones liberadas recibieron de los reyes privilegios o fueros. n11 Sin embargo, los preceptos del Fuero Juzgo mantuvieron vigencia en algunas regiones y se transformaron conforme al tiempo, la localidad, las costumbres y la guerra. n12 En Aragon, el derecho a usufructo se le concedio al conyuge superstite sobre todos los bienes del premuerto, es decir, la ley impuso un usufructo viudal universal. n13 Segun este ordenamiento, el derecho de viudedad se extinguia si la viuda o viudo llevaba una vida publica deshonesta o contraia nuevo matrimonio, a menos que se le hubiese concedido de por vida y el consorte difunto no tuviese otros herederos forzosos, [*9] o se tratase de “casamiento en casa” autorizado, y de la consiguiente conversion del usufructo universal en ordinario. n14

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n10 M. Rodriguez Ramos, supra, pag. 235.

n11 Id.

n12 J.M. Manresa y Navarro, Codigo Civil Espanol, 8va ed., Madrid, Reus, 1973, T. VI, Vol. I, pag. 849; Q. Mucius Scaevola, op. cit., pag. 557.

n13 L. Roca-Sastre Muncunill, op. cit., pag. 278. En la Compilacion de Huesca de 1247, se reconocio el usufructo universal como un beneficio legal concedido a la viuda sobre la totalidad de los bienes del conyuge premuerto. F.V. Bonet Ramon, op. cit., pag. 642. Luego, las Cortes de Monzon de 130, aplicaron la institucion al viudo. Id.

n14 El “casamiento en casa” es un pacto consuetudinario que le permite al conyuge superstite conservar su derecho al usufructo viudal cuando contraiga un nuevo matrimonio “en la casa” del conyuge premuerto. F.V. Bonet Ramon, op. cit., pag. 648-649; Q. Mucius Scaevola, op. cit., pag. 577. El usufructo aragones es legal, pero los conyuges pueden modificarlo en pacto o testamento, lo cual lo convierte en contractual. Q. Mucius Scaevola, op. cit., pag. 577-578. Debemos indicar que en ausencia de pacto en contrario, en Aragon la ley vigente sobre el usufructo viudal afirma que este se extingue por ulteriores nupcias. Vease: A. Real Perez, Usufructo Universal del Conyuge Viudo en el Codigo Civil, Madrid, Montecorvo, 1988, pags. 76-77.

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[*10]

Tambien, desde el siglo XIII, el Fuero General de Navarra establecio el usufructo de fidelidad o viudedad, que le otorgo al viudo o viuda el uso y disfrute de todos los bienes de su difunto consorte, mientras mantuviera fidelidad, es decir, mientras no contrajera nuevo matrimonio ni llevara una vida deshonesta. n15 Estas causas de extincion del usufructo viudal foral, que surgen de la legislacion tanto de Navarra como de la aragonesa, demuestran que en dichos ordenamientos los derechos sucesorios del conyuge viudo persiguen, ademas del proposito de favorecer a la viuda, el objetivo principal de “robustecer y perpetuar la familia dandole cohesion y vigor mediante la no disgregacion del patrimonio familiar,” a pesar de la muerte de uno de los esposos. n16

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n15 F.V. Bonet Ramon, op. cit., pags. 677-678, 680. En Navarra, aun en tiempos actuales, la ley dispone que el esposo sobreviviente que desee conservar el usufructo viudal, salvo pacto en contrario, tiene que mantenerse fiel al premuerto. A. Real Perez, op. cit., pags. 80-81. Aunque en Cataluna tambien surgio un usufructo universal viudal de imposicion legal, conocido como el Usaje Vidua, este fue suprimido posteriormente. L. Roca-Sastre Muncunill, op. cit., pag. 278.

[*11]

n16 Q. Mucius Scaevola, op. cit., pag. 558, 587-589. Scaevola cita a don Antonio Morales, representante de Navarra en la comision de codificacion espanola, en su Memoria para la codificacion del Derecho navarro, quien explica el proposito del usufructo viudal foral de la manera siguiente:

No era una atencion a la viuda desamparada; no era una parte de la herencia conferida al conyuge superstite en consideracion al vinculo contraido: era una institucion familiar que atendia a que la sociedad conyugal no se rompiese totalmente por el fallecimiento de uno de los conyuges, a que continuase hasta la muerte de ambos sin disolverse la familia, no quedando el viudo o viuda sin relacion ni enlace con los hijos, con separacion de bienes como extranos. Id., pag. 587.

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Sin embargo, en Castilla, tras la reconquista, la concesion parcial de los fueros municipales borro todo vestigio del Fuero Juzgo con relacion a los derechos del conyuge viudo en la sucesion de su consorte. n17 Entonces, en el siglo XIII, cuando se habia reconquistado la mayor parte del territorio espanol, el derecho carecia [*12] de unidad y se comenzaron a realizar esfuerzos para resolver este problema. n18 Asi surgieron las Partidas. Este cuerpo normativo, redactado durante el reinado de Alfonso X, resucito la cuarta marital romana, de manera modificada. n19 Especificamente, le concedio a la viuda pobre, que no podia vivir honestamente de sus bienes, el derecho en propiedad a una cuarta parte en la herencia de su conyuge premuerto, con independencia de que hubiese hijos. n20 Dicha ley pretendia proteger a la viuda en su caracter personal, mas que a la institucion familiar que era el bien tutelado por el Fuero Juzgo y las legislaciones forales. n21

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n17 C.A. Cano Tello, op. cit., pag. 396; J.M. Manresa y Navarro, op. cit., pag. 846-847. Vease ademas: Q. Mucius Scaevola, op. cit., pag. 583-585.

n18 M. Rodriguez Ramos, supra, pag. 235. Para una discusion sobre la necesidad de la codificacion civil en Espana, vease: F. Sanchez Roman, La Codificacion Civil en Espana: En sus dos periodos de preparacion y consumacion, Pamplona, Editorial Anacleta, 1890, pags. 5-7.

n19 F.V. Bonet Ramon, op. cit., pags. 615-616; C.A. Cano Tello, op. cit., pag. 396.

[*13]

n20 C.A. Cano Tello, op. cit., pag. 397.

n21 Id.

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No obstante, ninguno de los esfuerzos realizados en ese tiempo logro unificar el derecho en el territorio espanol, hasta que, en el siglo XIX, las ideas politicas revolucionarias recogidas en el nuevo Codigo Civil frances hicieron renacer los deseos de lograr una codificacion uniforme del derecho espanol. n22 Durante la elaboracion del Proyecto de Codigo Civil espanol de 1851 y de la Ley de Bases de 11 de mayo de 1888, se discutio “honda y largamente” sobre la legitima del viudo. n23 Sin embargo, en ese momento historico, la razon del usufructo viudal, ademas de proteger economicamente al conyuge superstite y a su familia, se expreso como sigue:

…la intima sociedad que se forma entre marido y mujer, la comunion de afectos, la asidua y comun participacion en los trabajos de la vida, los cuidados que en comun prestan a la prole, dan lugar a la formacion de ciertos vinculos que la ley no puede ni debe desconocer. n24

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n22 M. Rodriguez Ramos, supra, pag. 235.

[*14]

n23 L. Roca-Sastre Muncunill, op. cit., pag. 279. El Proyecto del Codigo Civil espanol de 1851 daba al conyuge una cuota legitimaria en propiedad y, en especifico, aclaraba que “el conyuge binubo” no era acreedor de este derecho. F. Puig Pena, op. cit., pag. 480; J.M. Manresa y Navarro, op. cit., pag. 848. Luego, en 1880 se penso adoptar el usufructo universal de las legislaciones forales. Id. Entonces, la base 17 de la Ley de 11 de mayo de 1888 dispuso que habia de establecerse a favor del viudo o viuda, el usufructo que algunas legislaciones especiales conceden, pero limitado a una cuota igual a la que por su legitima hubieran de percibir cada uno de los hijos, si los hubiere, y determinando los casos en que hubiera de cesar el usufructo. Vease la Discusion Parlamentaria del Codigo Civil, que recoge los discursos pronunciados en el Senado entre 1888 y 1889, coleccionados y publicados por la Revista de los Tribunales, Madrid, Centro Editorial de Gongora, 1891, pag. 11. Sin embargo, debemos resaltar que estos no fueron los unicos intentos de codificacion que hubo en Espana en el siglo XIX. Por el contrario, se presentaron varios proyectos frustrados en esa epoca. Para una discusion detallada sobre este topico, vease: J. Baro Pazos, La Codificacion del Derecho Civil en Espana (1808-1889), Santander, Servicio de Publicaciones de la Universidad de Cantabria, 1993.

[*15]

n24 Q. Mucius Scaevola, op. cit., pag. 585, en el cual se cita a Pissanelli en su informe sobre el Codigo Civil italiano.

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Los codificadores espanoles estudiaron las diversas formulas adoptadas dentro y fuera del territorio espanol para proteger al conyuge superstite, entre estas, las legislaciones forales que le asignaban un usufructo universal legal, n25 otras que establecian un usufructo parcial o sobre una parte de los bienes de la herencia y unas que le atribuian al viudo una cuota en pleno dominio. n26 Se opto por el usufructo parcial, reviviendo, aunque modificada, la formula del Fuero Juzgo que, a su vez, coincidia con las disposiciones del Codigo Civil italiano de 1865. n27

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n25 Se descarto el usufructo universal legal de los regimenes forales porque dificultaba “la constitucion de nuevas familias con sus patrimonios respectivos”. Q. Mucius Scaevola, op. cit., pag. 590, en donde cita al Sr. Alonso Martinez. Por otro lado, la cuarta marital romana tambien fue descartada desde el inicio por ser, mas que un derecho de la viuda, un “acto de caridad”, asunto contrario a la igualdad entre el hombre y la mujer, que era una aspiracion en el siglo de la codificacion. Id.

[*16]

n26 Por ejemplo, el Codigo de Austria de 1811, el de Italia de 1865 y el de 1942 optaron por el usufructo al entender que los bienes no pueden salir de la familia de donde proceden. F.V. Bonet Ramon, op. cit., pags. 614 y 615. Sin embargo, el Codigo de Chile de 1855, el de Argentina de 1869 se decidieron por la cuota en propiedad. Id.

n27 L. Roca-Sastre Muncunill, op. cit., pag. 279; F. Puig Pena, op. cit., pag. 480. En efecto, en la codificacion espanola prevalecio el sistema del Codigo italiano de 1865, aunque ampliando la proporcion del usufructo concedido para fortalecer la posicion economico familiar del conyuge superstite. Por estas razones es que no hay identidad ni similitud entre las legislaciones forales y la regulacion del usufructo viudal en el Codigo Civil. F.V. Bonet Ramon, op. cit., pag. 616-617.

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En el seno de la comision codificadora tambien se discutio si la cuota viudal habia de extinguirse con la celebracion de nuevas nupcias, prevaleciendo el criterio de que continuara el viudo disfrutando su legitima. n28 Dicho de otro modo, en la redaccion [*17] final del proyecto del Codigo Civil espanol de 1888, no se siguio el criterio de las provincias regidas por fueros especiales. Asi, en el derecho civil comun se entendio, en vez, que el usufructo viudal no termina ni porque el viudo no lleve una vida recatada y honesta ni porque contraiga nuevas nupcias. n29 Tampoco finaliza este derecho por indignidad o por otros motivos particulares. n30 Valverde nos explica las razones en las que se apoya este criterio:

[S]i a primera vista parece absurdo que participe de los beneficios de ella el conyuge de segundas nupcias que viene a ocupar el lugar del fallecido, no obstante, razones superiores de moralidad aconsejan el aceptar el criterio de subsistencia de la cuota aun contrayendo segundo matrimonio. n31

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n28 D.C. Valverde y Valverde, op. cit., pag. 246. Otro asunto sobre el cual batallaron los miembros de la comision codificadora fue determinar de que parte de la herencia habia de restarse la cuota del usufructo. D.C. Valverde y Valverde, Tratado de Derecho Civil Espanol, 4ta ed., Valladolid, Cuesta, 1939, T. V, pag. 245-246. Aunque en la primera votacion se decidio que el derecho de usufructo viudal gravaria el tercio de mejora, luego se modifico, porque en ese caso, cuando hubieran segundas nupcias, los hijos del primer matrimonio tambien soportarian la carga de quien no era su madre. Q. Mucius Scaevola, op. cit., pag. 594. Por eso, finalmente se decidio que cuando todos los hijos fueran de un mismo matrimonio el tercio de la herencia que quedara gravado con el usufructo viudal sera la mejora, mientras que cuando los hijos lo sean de distintos matrimonios, el gravamen pesaria sobre el tercio de libre disposicion. Id.

[*18]

n29 J.M. Manresa y Navarro, op. cit., pag. 933.

n30 Id.

n31 D.C. Valverde y Valverde, op. cit., pag. 246.

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Finalmente, los articulos 834 y subsiguientes del Codigo Civil espanol establecieron a favor del conyuge viudo el derecho al usufructo de una cuota en la herencia del causante. n32 Por otro lado, dicho cuerpo legal, que es, en esencia, igual al nuestro, guardo silencio en torno a las causas especiales para el cese o extincion del usufructo viudal.

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n32 El Codigo Civil espanol fue publicado oficialmente el 6 de octubre de 1888, pero promulgado en una nueva edicion corregida el 24 de julio de 1889. J. Trias Monge, Observaciones sobre el Derecho Puertorriqueno del Siglo XIX, Conferencia en la Universidad Interamericana, 14 de abril de 1981, pag. 18. La regulacion del usufructo viudal en el Codigo Civil espanol ha sufrido dos enmiendas posteriores. La primera fue el 24 de abril de 1958. Luego, el 13 de mayo de 1981, se enmendo nuevamente el cuerpo de leyes para llamar a la herencia, en tercer lugar, al conyuge viudo, tras la linea recta descendiente y ascendiente. J. Santos Briz y otros, Tratado de Derecho Civil: Teoria y Practica, Barcelona, Bosch, 2003, T. VI, pag. 504.

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[*19]

Manresa ha expresado que el silencio del Codigo es, sin duda, prueba de que el legislador entendio que no era necesario usar la autorizacion que le otorgaba la Ley de Bases de 1888, para determinar las causas de extincion del usufructo viudal. n33 Por el contrario, demuestra que los parlamentarios prefirieron equiparar este derecho a los demas usufructos y dejar subsistentes, respecto a este, las causas generales de extincion del usufructo, en lo que sean aplicables. n34 Consono con ello, los tratadistas Borrell y Soler afirman que “la causa mas natural de extincion [del usufructo viudal] es la muerte del viudo usufructuario, pero puede tambien ocurrir por cumplimiento de condicion resolutoria convenida en el titulo del derecho, por confusion o por renuncia”. n35

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n33 J.M. Manresa y Navarro, op. cit., pag. 933.

n34 Id.; Articulos 513 al 522 del Codigo Civil espanol; Articulos 441 al 450 de Codigo Civil de Puerto Rico. 31 L.P.R.A. sec. 1571-1580. El articulo 441 de nuestro Codigo Civil, que corresponde al articulo 513 del Codigo Civil espanol, dispone que el usufructo se extingue por la muerte del usufructuario, por expirar el plazo, por cumplirse la condicion resolutoria, por la reunion del usufructo y la propiedad en una misma persona, por la renuncia del usufructuario, por la perdida total de la cosa objeto del usufructo, por la resolucion del derecho del constituyente y por la prescripcion. 31 L.P.R.A. sec. 1571.

[*20]

n35 A. M. Borrell y Soler, Derecho Civil Espanol, Barcelona, Bosch, 1954, T. V., pag. 296. El Profesor O’Callaghan Munoz explica que entre las caracteristicas del usufructo viudal se destaca el que este no se extingue por ulterior matrimonio, pero, en tal caso, el viudo tendra que prestar fianza. X. O’Callaghan Munoz en I. Sierra Gil de la Cuesta, Comentario del Codigo Civil, Barcelona, Bosch, 2000, T. IV, pag. 705.

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B

En Puerto Rico, hasta finales del siglo XIX, el derecho privado era organizado por estatutos particulares, como las Leyes de Indias, que regian en los territorios espanoles de ultramar. Sin embargo, aunque el articulo 89 de la Constitucion espanola de 30 de junio de 1876 mantuvo el principio de que “las provincias de Ultramar serian gobernadas por leyes especiales”, tambien autorizaba al Gobierno a aplicar a dichas provincias las leyes promulgadas o que se promulgasen en Espana, con las modificaciones que estimara pertinentes y dando cuenta a las Cortes. n36 De este modo, “la obra mas importante de la legislacion espanola, el Codigo Civil, fue extendida integramente [*21] a la Isla” por Real Decreto de 31 de julio del 1889. n37

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n36 E. Vazquez Bote, Derecho Civil, San Juan, FAS, Ediciones Juridicas Generales, T.I., V. I, 1972, pag. 110.

n37 Id.; J. Trias Monge, Observaciones sobre el Derecho Puertorriqueno del Siglo XIX, op.cit., pag. 18.

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Poco tiempo despues, en virtud del articulo II del Tratado de Paz o Tratado de Paris de 10 de diciembre de 1898, que termino la Guerra Hispanoamericana, el Reino de Espana le cedio el archipielago de Puerto Rico a Estados Unidos. n38 Desde ese momento hubo una “alteracion natural y comprensible en la orientacion juridica puertorriquena”, n39 pues aunque la estructura juridica y gubernamental dejada por Espana se mantuvo durante el periodo del gobierno militar, eso es, entre 1898 y 1900, esta fue alterada por medio de ordenes militares. n40

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n38 A.L. Garcia Martinez, La Ciudadania Puertorriquena- Concepto del Habitante Natural, 39 Rev. Col. Abog. 241, 241 (1978); 1 L.P.R.A. Tratado de Paris de 1898 (2008).

[*22]

n39 Id., pag. 111. Vease, ademas: L. Fiol Matta, Civil Law and Common Law in Legal Method of Puerto Rico, 40 Am. J. Comp. L. 783 (1992).

n40 A.L. Garcia Martinez, Idioma y Derecho en Puerto Rico, 20 Rev. Col. Abog. 183, 186-187 (1960).

En el periodo de dieciocho meses de duracion del gobierno militar en Puerto Rico se dictaron cientos de ordenes, de la mas variada naturaleza. M. Rodriguez Ramos, supra, pag. 257.

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La Ley Foraker puso fin al gobierno militar y establecio en Puerto Rico el primer gobierno civil el 1 de mayo de 1900. n41 Esta ley tambien ordeno la creacion de una Comision cuya encomienda era revisar y compilar las leyes de Puerto Rico en un corto periodo de tiempo que finalizaba el 12 de abril de 1901. n42 Debido a la tardanza en nombrar los miembros de dicha comision, estos tuvieron solo nueve meses para familiarizarse con la situacion prevaleciente en la Isla, acordar los cambios que recomendarian y hacer su informe al Congreso. n43 El informe de la Comision, que recomendo cambios en las leyes existentes para “adaptarlas a los principios [*23] fundamentales del derecho americano”, fue sometido a la Asamblea Legislativa de Puerto Rico a principios del 1902. n44 Ademas, otra comision codificadora, creada en 1901 por una ley de la Asamblea Legislativa, tambien entrego su informe para esa fecha. n45 El 12 de marzo de 1902, la Asamblea Legislativa aprobo el Codigo Civil de Puerto Rico. n46 Este contenia algunas modificaciones importantes, entre estas, los articulos 821 al 823 declararon al conyuge viudo heredero en propiedad, sin disponer sobre la terminacion de este derecho. n47 Tres anos despues, la Ley del 9 de marzo de 1905 restablecio integramente la doctrina del Codigo Civil espanol sobre el usufructo viudal. n48

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n41 A.L. Garcia Martinez, Idioma y Derecho en Puerto Rico, supra, pag. 190; 1 L.P.R.A. Carta Organica de 1900 (2008).

n42 1 L.P.R.A. Carta Organica de 1900, sec. 40 (2008); M. Rodriguez Ramos, supra, pag. 264.

n43 M. Rodriguez Ramos, supra, pag. 264. La Comision la formo un puertorriqueno y dos norteamericanos. Id.; J. Trias Monge, La Crisis del Derecho en Puerto Rico, 49 Rev. Jur. U.P.R. 1, 8 (1980)

[*24]

n44 Id, pags.. 264, 270. Debemos indicar que tanto la Asamblea Legislativa como el Consejo Ejecutivo estaban formados por norteamericanos desconocedores del derecho civil y de puertorriquenos que conocian poco sobre el derecho comun estadounidense. Id., pag. 270. Vease, ademas: J. Trias Monge, La Crisis del Derecho en Puerto Rico, supra.

n45 M. Rodriguez Ramos, supra, pag. 270.

n46 1902 Leyes de Puerto Rico 815; M. Rodriguez Ramos, supra, pag. 271.

n47 1902 Leyes de Puerto Rico 815, 1024-1025; L. Munoz Morales, Resena historica, op. cit., pag. 32-33; Entre los cambios realizados, ademas de aquellos exigidos naturalmente por el cambio de regimen, se incorporaron articulos del Codigo Civil de Louisiana de 1870 y doctrinas opuestas al derecho civil. L. Munoz Morales, Resena historica, op. cit., pag. 23-24. Por otro lado, entre las areas de derecho que sufrieron modificaciones mayores se encontraban las instituciones del matrimonio y la filiacion. Id.

n48 1904-1905 Leyes de Puerto Rico 173; L. Munoz Morales, Resena historica, op. cit., pag. 44. Luego, la Ley 73 de 9 de marzo de 1911 enmendo, nuevamente, las disposiciones que regulaban el usufructo viudal para hacerlo aplicable a la sucesion testada y a la intestada. 1910-1911 Leyes de Puerto Rico 234.

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[*25]

Posteriormente, la Ley Num. 48 de 28 de abril de 1930, enmendo mas de cincuenta articulos que asi modificados se incorporaron, con una nueva enumeracion, al texto de otra edicion de Codigo Civil de Puerto Rico. n49 En dicha edicion se incluyeron otras leyes civiles que antes no se encontraban en el Codigo. n50 Sin embargo, los articulos 761 al 766, que regulan los derechos sucesorios del conyuge viudo, se mantuvieron practicamente inalterados. n51

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n49 1930 Leyes de Puerto Rico 369. Vease, ademas: L. Munoz Morales, Resena historica, op. cit., pag. 69-78. L. Munoz Morales, Anotaciones al Codigo Civil de Puerto Rico: Libro III, San Juan, Centro Fernandez & Co., Inc., 1939, pag. 44.

n50 L. Munoz Morales, Resena historica, op. cit., pag. 72.

n51 Vease: L. Munoz Morales, Anotaciones al Codigo Civil de Puerto Rico: Libro III, op. cit., pags. 219-235. El Profesor Munoz Morales explica que la edicion de 1930 del Codigo Civil de Puerto Rico es similar al Codigo Revisado de 1902 que, a su vez, es una reproduccion enmendada del Codigo Civil espanol de 1889, que regia en Puerto Rico antes del cambio de soberania. L. Munoz Morales, Resena historica y anotaciones al Codigo Civil de Puerto Rico, Facultad de Derecho, Universidad de Puerto Rico, 1947, pag. 125. Sin embargo, debemos recordar que la enmienda de 1905 a nuestro Codigo Civil restablecio la normativa sobre el usufructo viudal del codigo civil espanol, derogando asi la disposicion adoptada en 1902 que declaraba al viudo heredero en propiedad.

Finalmente, la Ley Num. 25 de 8 de diciembre de 1990, enmendo el primer parrafo del Art. 761 del Codigo Civil de Puerto Rico para adecuar la normativa a la jurisprudencia y eliminar la disposicion anterior que condicionaba el derecho a que el conyuge superstite “[n]o se hallare divorciado, o lo estuviere por culpa del conyuge difunto”. 1990 (Parte II) Leyes de Puerto Rico 1500. Esta enmienda aplica a toda sucesion que se produzca a partir de esa ley, aunque la sentencia de divorcio sea anterior.

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[*26]

C

Trazados los origenes de los derechos sucesorios del conyuge superstite, precisemos la naturaleza de esta institucion juridica, conforme ha sido interpretada por la doctrina y la jurisprudencia de este Tribunal.

El articulo 736 del Codigo Civil dispone que son legitimarios del causante sus descendientes y, en ausencia de estos, sus ascendientes. n52 Tambien el conyuge superstite es heredero forzoso, pero su cuota es en usufructo. n53 Por consiguiente, este tiene que concurrir a las operaciones particionales hasta que los herederos le satisfagan o conmuten su cuota, lo cual puede hacerse asignandole una renta vitalicia, los productos de determinados bienes o capital en efectivo. n54 En otras palabras, hasta que no se haga la conversion, todos los bienes de la herencia estaran gravados por el usufructo viudal. n55 Ahora bien, para que queden adecuadamente protegidos los derechos del conyuge superstite, se tomara en consideracion el valor de los bienes de la herencia al momento en que se formalice la conversion o conmutacion. n56 Ademas, el viudo no es un extrano a la sucesion en lo que se refiere al retracto sucesoral. n57

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n52 31 L.P.R.A. sec. 2362.

[*27]

n53 Id.; 31 L.P.R.A. secs. 2411-2416; Luce & Co. v. Cianchini, 76 D.P.R. 165, 172 (1954). La legitima es la porcion de bienes que el testador no puede disponer porque la ley la reservo para determinados herederos. Articulo 735 del Codigo Civil, 31 L.P.R.A. sec. 2361. Si concurre con descendientes, el conyuge superstite tiene derecho a una cuota en usufructo igual a la que por legitima corresponda a cada uno de sus hijos o descendientes no mejorados. 31 L.P.R.A. sec. 2411. Ahora bien, si concurre con un solo descendiente, tiene derecho al usufructo de una tercera parte de la herencia. Id. Cuando el conyuge viudo concurra con ascendientes, tiene derecho al usufructo de una tercera parte de la herencia y cuando sea con colaterales preferentes al usufructo de la mitad de la herencia. 31 L.P.R.A. 2413-2414. Finalmente, si no hay parientes hasta el cuarto grado de consanguinidad, y el causante no dispuso otra cosa en testamento, el conyuge viudo heredara en propiedad en cuarto grado.

n54 Colon v. Registrador, 114 D.P.R. 850, 858 (1983). De hecho, en este caso resolvimos que para poder inscribir adjudicaciones concretas en el Registro de la Propiedad, es necesario que el conyuge viudo haya prestado su consentimiento en la escritura publica en la cual se hace la transaccion. Id., pag. 859.

[*28]

n55 Articulo 765 del Codigo Civil, 31 L.P.R.A. 2415.

n56 Colon v. Registrador, supra, pags. 861.

n57 Gonzalez de Salas v. Vda. de Gonzalez, 99 D.P.R. 577, 586 (1971).

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Por otro lado, el derecho del viudo es exigible tanto en la sucesion testada como en la intestada. n58 Ademas, el usufructo viudal puede atribuirse por el causante a cualquier titulo: herencia, legado, particion efectuada por el propio causante o por via de reglas particulares dictadas por este sobre la particion. n59 Hemos afirmado que el suceso que da vida a este derecho es la muerte del causante. n60 Tambien hemos destacado que el usufructo viudal legal es la legitima del conyuge superstite, de la cual no se le puede privar por testamento, ni puede el testador imponer sobre ella carga o gravamen alguno, como, por ejemplo, que el viudo no contraiga nuevas nupcias. n61 Ello es asi, toda vez que “siendo vitalicio el usufructo viudal concedido, no hay mas plazo ni condicion que la vida del usufructuario”. n62

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n58 31 L.P.R.A. secs. 2411.

[*29]

n59 L. Roca-Sastre Muncunill, op. cit., pags. 277-278.

n60 Ripoll Alzuru v. Rosa Pagan, 121 D.P.R. 1,10 (1988). En este caso se cito con aprobacion un articulo del tratadista Jose A. Castan en la Revista General de Legislacion y Jurisprudencia, sobre las razones por las cuales un nuevo matrimonio debe terminar el usufructo viudal. Sin embargo, debemos aclarar que dicho ensayo se refiere a la legislacion civil aragonesa que dispone expresamente que las nuevas nupcias son causa para la extincion de este derecho. Inclusive, en el mencionado texto Castan critica el usufructo viudal adoptado por el Codigo Civil cuando expresa que:

La viuedad del Codigo es una hijuela, una particion mas, hecha por la ley con tal inflexibilidad y con tan poca consideracion al elemento etico de la familia, que no premia la memoria fiel ni aplica su sancion al olvido. J.A. Castan, La sucesion del conyuge viudo y el problema de las legislaciones forales, 126 Rev. Gen. Leg. Jur. 24, 35 (1915).

Por ultimo, las referidas expresiones de este Tribunal en Ripoll no son precedente, porque eran innecesarias para resolver la controversia de si al amparo de nuestro Codigo Civil, en un caso de divorcio por separacion, el ex conyuge superstite tiene derecho al usufructo viudal. Luego de resuelto este caso, la Asamblea Legislativa de Puerto Rico enmendo el Codigo Civil para disponer que el conyuge que tiene derecho al usufructo viudal es aquel que se encuentre casado cuando el causante muere. 1990 (Parte II) Leyes de Puerto Rico 1502.

[*30]

n61 31 L.P.R.A. sec. 2367; Luce & Co. v. Cianchini, supra, pag. 172; Diaz Lamoutte v. Luciano, 85 D.P.R. 834, 850 (1962).

n62 Luce & Co. v. Cianchini, supra, 173, citando a Manresa en Comentarios al Codigo Civil Espanol, T. VI, pag. 609.

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III

Explicado lo anterior, debemos resolver si en nuestro ordenamiento juridico el usufructo viudal cesa o se extingue cuando el viudo o viuda contrae nuevas nupcias. Hemos visto que este asunto se considero y discutio en la comision que redacto el Codigo Civil espanol y, finalmente, prevalecio la posicion de que el derecho al usufructo viudal no se extingue ni cesa por esa causa. Tambien hemos visto que en aquellas jurisdicciones como Navarra y Aragon, donde las nuevas nupcias son causa para terminar el usufructo viudal, la ley foral lo dispone expresamente. Sin embargo, en el Codigo Civil espanol y, por consiguiente, en el nuestro, se opto por no hacer expresion alguna sobre la extincion del usufructo viudal. Por tanto, para conocer las causas de extincion del usufructo viudal debemos referirnos [*31] al articulado general de extincion del usufructo, que no contempla esta causal.

Por otro lado, como hemos podido observar, la filosofia que origino la figura del usufructo viudal universal y de la cuarta marital romana, que protegia a la viuda de la pobreza y tenia el proposito de mantener la union familiar, ha evolucionado de acuerdo a los cambios sociales. En la epoca moderna, reconocemos que tambien se trata “de un derecho reciproco, moldeado al fuego del mutuo carino… comun a los dos conyuges, [e] independiente de su estado economico de pobreza o riqueza…”. n63 De esta forma, se reconocen los anos de amor, sacrificio y convivencia del companero o companera. Por eso, el propio Codigo Civil consagro la calidad de legitimario que tiene el conyuge superstite, asignandole un derecho en la herencia del difunto. n64 Consono con ello, segun ya expresamos, nuestra jurisprudencia ha resuelto que el testador no puede privar a su conyuge de su legitima ni imponer sobre esta carga o gravamen alguno.

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n63 Q. Mucius Scaevola, op. cit., pag. 591.

n64 Id.

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[*32]

Finalmente, debemos mencionar otros dos articulos de nuestro Codigo Civil que se refieren a los derechos del conyuge superstite. El primero es el articulo 420, que exceptua al conyuge sobreviviente de prestar fianza respecto a la cuota usufructuaria que le corresponde en la herencia del otro conyuge, siempre que los nudo-propietarios sean sus descendientes y mientras no contraiga segundo matrimonio. 31 L.P.R.A. sec. 1542. Vease, ademas: Articulo 421 del Codigo Civil, 31 L.P.R.A. sec. 1543. Por otro lado, la reserva viudal, regulada en los articulos 923 al 935 del Codigo Civil, le impone al viudo o viuda que contrae nuevas nupcias, la obligacion de reservar, para los descendientes del matrimonio anterior, la propiedad de los bienes que adquirio del causante, de los hijos de este y de los parientes del difunto por consideracion a este, mediante testamento, sucesion intestada, donacion u otro titulo lucrativo. n65 Estas disposiciones confirman que la unica consecuencia que el Codigo Civil asigna para cuando el conyuge superstite contrae nuevas nupcias surge en esta situacion, para la cual adopta una norma especifica. Habiendo previsto y regulado este supuesto en los articulos 421 y 923 [*33] al 935, antes mencionados, debemos concluir que la ausencia de condiciones al regular la vigencia de la cuota usufructuaria revela la intencion de no sujetarla a condicion alguna. Dado que el Codigo es un sistema coherente de normas, podemos deducir que las nuevas nupcias no son causa de extincion de los derechos sucesorios del conyuge superstite.

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n65 31 L.P.R.A. secs. 2731-2743.

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Mas aun, seria antagonico que se le exigiera la fianza sobre el usufructo viudal al conyuge superstite que va a contraer nuevas nupcias y, por otro lado, se extinga dicho usufructo por razon del vinculo matrimonial. Asi lo expresa el tratadista Manuel Albaladejo, refiriendose al articulo 492 del Codigo Civil espanol, que es homologo al 490 de nuestro Codigo Civil, al afirmar que:

[e]ste precepto, indirectamente, confirma que no se extingue por ulteriores nupcias el usufructo legal del conyuge viudo, puesto que ellas solo dan lugar a que el viudo deba prestar fianza. n66

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n66 M. Albaladejo, Comentarios al Codigo Civil y Compilaciones Forales, 2da ed., Madrid, Ed. Revista de Derecho Privado, 1982, T. XI, pag. 457. Sobre este mismo asunto, el Profesor Castan Tobenas afirma que

[n]o se extingue… [el] usufructo [viudal] por contraer nuevas nupcias el conyuge superstite, como resulta sensu contrario del mismo articulo 492 y de la circunstancia de no establecerse expresamente ese hecho como causa especial de extincion. J. Castan Tobenas, Derecho Civil Espanol, Comun y Foral, 8va ed., Madrid, 1979, T. VI, Vol. II, pag. 629.

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[*34]

La intencion de los codificadores, la filosofia tras la figura del usufructo viudal y la interpretacion logica de todas las disposiciones del Codigo Civil demuestran que en nuestro ordenamiento juridico el derecho de usufructo viudal no cesa ni se extingue cuando el conyuge superstite contrae nuevas nupcias. Ahora bien, segun las disposiciones citadas, tendria que prestar fianza y reservar ciertos bienes para la descendencia de su anterior matrimonio.

IV

Cuando murio dona Amelia, que conforme a nuestra jurisprudencia es el momento determinante para la concesion del usufructo viudal, esta estaba casada con el senor Clavelo Perez. Conforme a lo aqui resuelto, el matrimonio de el senor Clavelo Perez, cinco anos despues de la muerte de dona Amelia, no extinguio el usufructo viudal. Por consiguiente, el senor Clavelo Perez es acreedor a la cuota viudal usufructuaria.

Por los fundamentos expuestos, se revoca la sentencia del Tribunal de Apelaciones y se reinstala la sentencia del Tribunal de Primera Instancia.

Se dictara sentencia de conformidad.

Liana Fiol Matta

Jueza Asociada

SENTENCIA

En San Juan, Puerto Rico, a 19 de enero de 2010.

Por los fundamentos expuestos en la [*35] Opinion que antecede, la cual se hace formar parte de la presente Sentencia, se revoca la sentencia del Tribunal de Apelaciones y se reinstala la sentencia del Tribunal de Primera Instancia.

Asi lo pronuncio, manda el Tribunal y certifica la Secretaria del Tribunal Supremo. El Juez Asociado senor Rivera Perez concurre sin opinion. El Juez Asociado senor Martinez Torres esta inhibido.

Aida Ileana Oquendo Graulau

Secretaria del Tribunal Supremo